החללית הסינית "צ'אנז'ה-5" נחתה אתמול (שלישי) בהצלחה על הירח והיום הגשושית שלה החלה לקדוח ולאסוף אבנים, כך דיווחה ממשלת סין. החללית ששוגרה ממרכז השיגורים וונצ'אנג שבאי הדרומי האינאן לפני שמונה ימים, תהיה הראשונה מזה למעלה מארבעה עשורים שתאסוף אבנים מהירח ותשיב אותן לכדור הארץ.

"צ'אנז'ה-5" נחתה כמתוכנן ב"ים הסערות" שבצידו הקרוב יותר של הירח וסיפקה למפעיליה הסינים תצלומים של אתר הנחיתה בהן רואים את צללית החללית.

שיגור החללית Chang'e 5 (צילום: AP Photo/Mark Schiefelbein)

"צ'אנז'ה אספה דגימות מהירח" דווחה סוכנות החלל הסינית. "זהו צעד היסטורי בשיתוף הפעולה עם הקהיליה הבינלאומית, ובחקר החלל החיצון בדרכי שלום" אמרה דוברת משרד החוץ הסיני, יוהא צ'ונווינג, בתדרוך לעיתונאים. "סין תמשיך לקדם שיתוף פעולה בינלאומי, למחקר ולשימוש בחלל החיצון בדרכי שלום למען האנושות כולה".

אישור ההצטרפות מהווה הסכמה לתנאי השימוש באתר

על פי התכנית הגשושית תקדח בור בעומק 2 מטר מתחת לפני הירח ותגרוף כ-2 קילוגרמים של מינרלים בתצורת אבנים, ופסולת מהקידוח. לאחר יומיים בהם יוצאו המינרלים מהירח וימלאו קפסולה ייעודית, תשוגר הקפסולה לכדור הארץ. הקפסולה אמורה לנחות בעוד כשבועיים באזור הערבות של צפון סין.

אם זה יצליח, תהיה זו פעם הראשונה שמדענים יקבלו לידיהם דגימות טריות של סלעי ירח מאז נחתה החללית הסובייטית "לונה-24" בשנת 1976. הדגימות יוגשו למדענים ממדינות שונות, אם כי לא ברור אם נאס"א תזכה לגישה אליהם בעקבות מגבלות חדשות של ממשלת ארה"ב על שיתוף פעולה עם תוכנית החלל הסינית המקושרת גם לצבא הסיני.

תמונה שצולמה מרכב החלל הסיני, הראשונה שצולמה מצידו האפל של הירח. 3 לינואר 2019 (China National Space Administration/Xinhua News Agency via AP)

הדגימות עשויות להעמיק את הידע על גילו המדויק של הירח, ואולי גם על גופים נוספים במערכת השמש שלנו. איסוף דגימות וחומרים מעצמים שונים בחלל הוא תחום שהולך וגובר בעשור האחרון בקרב סוכנויות חלל שונות ברחבי העולם.

פקידים בכירים מסוכנויות החלל האמריקאית והרוסית בירכו את סוכנות החלל הסינית על ההישג המרשים. "צ'אנז'ה-5" היא משימת המשך לארבע חלליות קודמות ששיגרו הסינים לירח בהצלחה, האחרונה מביניהן "צ'אנז'ה-4" שוגרה לפני שנתיים וכללה גשושית שחקרה את הצד המרוחק של הירח וביצעה בו ניסויים.