החזית הצפונית בסוריה ממשיכה לספק הפתעות: בעוד צבא טורקיה וצבא סוריה הדמוקרטי (המונהג על ידי כורדים) ממשיכים במרוץ לכיבוש אל-באב, העיר היחידה בסוריה מלבד א-רקה שנמצאת בשליטת דאעש, הפנטגון הצהיר היום (חמישי) במפתיע כי ארה"ב אינה תומכת בשליטה טורקית באל-באב. העיר שלפני שנכבשה על ידי דאעש ב-2013 מנתה כ-60,000 תושבים, מרביתם ערבים ומיעוטם כורדים, הוכרזה כיעד לכיבוש הן על ידי טורקיה ובני בריתה, והן על ידי "צבא סוריה הדמוקרטי" (SDF) המונהג על ידי הכורדים. אלא שבשבועות האחרונים טורקיה ובני בריתה התקרבו עד פאתי העיר בעוד הכורדים התמקדו במבצע "זעם הפרת", לבידוד בירת דאעש א-רקה.

הפנטגון לא התבטא בעבר בנושא כיבוש אל-באב, אלא שבשטח הוא תמך בטורקיה ובני בריתה ב"מטרייה" אווירית, ביועצים על הקרקע ובתמיכה דיפלומטית. פרשנים רבים סברו כי "העסקה" שנחתמה בין ארה"ב, טורקיה והנהגת חבל הכורדים האוטונומי רוג'בה הייתה טורקיה תשלוט בעיר אל-באב, בעוד כל הטריטוריה במזרחית לפרת, עד שערי א-רקה, תהיה תחת שליטת הכורדים מרוג'בה. האמריקאים אף הצהירו כי סיכמו עם אנשי הצבא הכורדי YPG  כי אלה ייסוגו מזרחה מנהר הפרת, לאחר שסיימו לשחרר את העיר מנביג' מידי דאעש.

אתמול YPG הודיעו כי הוציאו את אחרוני חייליהם ממנביג', אל הגדה המזרחית של הפרת, כפי שסוכם עם האמריקאים, וזאת לאחר שסיימו להכשיר את הכוחות הערבים "המועצה הצבאית של אל-באב" ו"המועצה הצבאית של מנביג'", כוחות המשויכים לקואליציית SDF ואמורים להגן על השטח שבין נהר הפרת לקנטון המערבי של החבל האוטונומי רוג'בה. היום הפנטגון הודיע כי הוא איננו תומך בכך שהטורקים יכבשו את העיר אל-באב, שעה הטורקים ובני בריתם מצויים בשערי אל-באב.

בתוך כך ה-SDF מתקרבים לאל-באב בתנועת מלקחיים מכיוון מנביג' שבמזרח, ואפרין שבמערב. הפרשנים תוהים מדוע הפסיקה ארה"ב את תמיכתה בטורקים. יש הסבורים כי שינוי זה נובע מכך שהטורקים ובני בריתם מבצעים "טיהור אתני" של כורדים בחבלים אותם הם משחררים מידי דאעש, ויש הסבורים כי הסיבות לכך כרוכות בהתרחקות שבין ממשל אובמה לממשלתו של ארדואן, שקשורה בין היתר לסירובו של נשיא ארה"ב להסגיר את פטהולה גולן, אותו מאשים ארדואן בארגון ניסיון ההפיכה ב-15 ביולי.

על פי "השיטה של רוג'בה" מנהיגי ה-SDF נוהגים להקים מועצות צבאיות מקומיות בכל עיר שהם משחררים מידי דאעש במטרה שהעיר תפתח מוסדות עצמאיים ואנשיה ינהלו את חייה לבדם. מפקדי ה-SDF רואים עצמם אחראים לתת הכשרה צבאית ומנהלתית, אך אינם מבקשים להשאר בערים רחוקות ממחוזם.

בתוך כך מבצע "זעם הפרת" של כוחות ה-SDF בגיבוי הקואליציה הבינלאומית בהובלת ארה"ב נמשך. מטרת המבצע היא לבודד את א-רקה, בירתה של דאעש בסוריה. כוחות ה-SDF שחררו עשרות כפרים מידי דאעש והגיעו למרחק 28 ק"מ בלבד ממרכז העיר א-רקה. ה-SDF הודיעו כי אין בכוונתם להיכנס לתוך העיר, שכן זה לא מתפקידם.

בשבועות האחרונים דווח על מיליציות ערביות שחלק מחייליהם פרשו מקואליציית SDF ועברו להילחם לצד הטורקים. ליווה אל-טאווחר (גדודי המהפכה), למשל, הודיעה בדף הפייסבוק הרשמי שלה כי עברה צד אל הטורקים. ליווה אל-טאווחר הייתה אחת המיליציות השבטיות החזקות ביותר בעיר א-רקה. יחד עם צבא סוריה החופשי וארגונים ג'יהאדיסטים הם הצליחו לנצח את צבא סוריה ולגרש את אנשיו של אסד מא-רקה והאזור ,והקימו בא-רקה מועצה דמוקרטית שארגנה מחדש את העיר כחלק ממה שנקרא אז (2012) "סוריה החפשית". מדובר בארגון שעבד צמוד עם ג'בהאת א-נוסרה (אל-קאעידה) , ולאחר הפרדות דאעש מאל-קאעידה ומיתר המורדים, הם גורשו מא-רקה (תוך שדאעש רוצחים את אנשיהם)  והכריזו מלחמה נגד דאעש. ג'בהאת א-נוסרה התאכזרו אליהם, וכנראה שאנשיהם לא הסכימו לשיתוף פעולה עם הארגון הג'יהאדיסטי אזי הם נמלטו לרוג'בה. כמה מהמנהיגים שלהם נמלטו לטורקיה והקימו שם את הזרוע הביורוקרטית של הארגון. בינתיים ברוג'בה, הכורדים עזרו להם ויצרו איתם ברית.

כשאנשי רוג'בה הקימו את ה-SDF יחד עם האמריקאים, ליווה אל-טאווחר הצטרפו. אלא שהמנהיגים בטורקיה לא כל כך התנגדו למהלך ונותרו מחוץ לעניינים, כי את הפיקוד העליון (הדרג המדיני לכאורה) קיבלו מנהיגי רוג'בה הכורדים שהם מפקדים בפועל על SDF. בשנה וחצי האחרונות המתחים גברו עד ששבוע שעבר הארגון התפלג לשניים,  כשההנהגה הבירוקרטית, השולטת בדף הפייסבוק הרשמי, הצהירה נאמנות לטורקיה ובני בריתה, בעוד המפקדים והחיילים בשטח נותרו נאמנים ל-SDF. בדומה למספר ארגונים ערבים אחרים שהתפלגו בחודשים האחרונים.

בשבועות הקרובים תוכרע החזית הצפונית של סוריה כשהשאלות המרכזיות שעומדות בפתח הן אלו: האם הכורדים יצליחו ליצור רצף טריטוריאלי לאורכה של סוריה (ממערב למזרח)? האם המלחמה בין טורקיה לחבל רוג'בה תסלים? ומי יכנס לתוך העיר א-רקה, בירתה של דאעש?