קוריאה הצפונית ביצעה הלילה (ראשון) ניסוי קרקעי של סוג חדש של מנוע טילים בעל דחף גבוה, אותו כינה המנהיג קים ג'וֹנג-אוּן, פריצת דרך מהפכנית בתכנית החלל של המדינה. על פי דיווח של סוכנות הידיעות הרשמית של קוריאה הצפונית, מטרת הניסוי הייתה לבדוק את הכוח של "המנוע החדש" ולהעריך את אמינות מערכת השליטה שלו ואת בטיחותו המבנית. עוד רמז הדיווח, שהמנוע החדש עתיד לשמש את תכנית החלל ווהלוויין של המדינה.

קים, שעל פי סוכנות הידיעות נכח באתר השיגור, כינה את הניסוי המוצלח "אירוע בעל חשיבות היסטורית" עבור תעשיית הטילים המקומית, והוסיף כי "העולם כולו יראה בקרוב את המשמעות שנושא עימו הניצחון הגדול שהשגנו היום".

ניסוי שיגור טיל של קוריאה הצפונית, (ארכיון) (צילום: סוכנות AP).

מועצת הביטחון של האו"ם הטילה על קוריאה הצפונית איסור לקיים ניסויים של טילים בליסטיים ארוכי טווח, אך המדינה טוענת כי היא מפתחת את תכנית הלוויין למטרות שלום, טענה שגורמים בארה"ב, ובמדינות נוספות, מעמידים בספק.

גורמים רשמיים בקוריאה הצפונית אמרו בעבר כי, במסגרת תכנית חומש, בכוונתם לשגר לווייני תצפית נוספים, כמו גם את לוויין התקשורת הגאוסטציונרי (שמקיף את כדור הארץ במסלול מעגלי) הראשון של המדינה – צעד שיהווה התקדמות טכנולוגית משמעותית.

שיגור של לוויין מסוג זה יצריך, ככל הנראה, מנוע חזק יותר מאלו הקיימים כבר ברשות קוריאה הצפונית. על פי ממשל קים, מפתחת המדינה גם תכנית חלל, במסגרתה מתוכנן שיגור לירח בתוך עשר שנים.

הניסוי הלילה בוצע בזמן שמזכיר המדינה האמריקני, רקס טילרסון, ביקר בסין במסגרת מסע רשמי באסיה. ההתמודדות עם תכנית הגרעין ותכנית הטילים של פיונגיאנג, עומדת במרכז מסעו של טילרסון.

קשה לקבוע אם התזמון בו בוצע הניסוי נעשה במכוון, אך פיונגיאנג מתחה כבר ביקורת נוקבת על התרגילים הצבאיים שמבצעות ארה"ב וקוריאה הדרומית באזור המפורז שבין המדינות, ולעתים קרובות עורכת תרגילים משל עצמה כמחאה.

מוקדם יותר החודש שיגרה קוריאה הצפונית ארבעה טילים בליסטיים לים המזרחי, שעל פי דיווחים הגיעו לטווח של 200 ק"מ מקו החוף של יפן. צבא ארה"ב מחזיק עשרות אלפי חיילם ביפן, שהייתה התחנה הראשונה של טילרסון לפני שהמשיך לסין ולקוריאה הדרומית.

לצד בניית טילים ארוכי טווח טובים יותר, וראשי נפץ גרעיניים קטנים יותר אותם ניתן יהיה להרכיב על טילים אלו, רשמה קוריאה הצפונית מספר ציוני דרך בתכנית החלל שלה.

המדינה שיגרה את הלוויין האחרון שלה – קוואנגמיוֹמסוֹנג 4 (כוכב מבריק 4) – בתחילת חודש פברואר השנה, חודש אחד בלבד אחרי שביצעה, לטענתה, ניסוי ראשון של פצצת מימן.

קוריאה הצפונית שיגרה את שני הלוויינים הראשונים שלה ב-2012, הישג שמעט מדינות הגיעו אליו. קוריאה הדרומית, לדוגמה, עדיין לא עשתה זאת.