ערב הסעודית תאפשר לראשונה לנשים להשתתף באירועי ספורט בשלושה אצטדיונים ייעודיים שיותאמו לכל המשפחה. לפי הודעה שפורסמה שלשום (ראשון) בחשבון הטוויטר של רשות הספורט בממלכה ההיתר יכנס לתוקף בעוד חודשיים לאחר שהאצטדיונים בערים ג'דה, דמאם וריאד יעברו הכנות על מנת לאפשר בהם שימוש למשפחות הכוללות נשים וילדות.

בהקשר זה, יש לציין כי עד אולימפיאדת לונדון ב-2012, הייתה סעודיה המדינה היחידה בעולם שאסרה על נשים להשתתף במשחקים האולימפיים. רק אחרי שהוועד האולימפי הבינלאומי איים בביטול ההשתתפות הסעודית, צורפו שתי ספורטאיות למשלחת האולימפית של הממלכה.

הצעד הוא חלק משורה של מהלכים שנוקטת הממלכה – הידועה בדיכוי הנשים האכזר שהיא מפעילה – על מנת להפחית חלק מדיכוי זה. בחודש שעבר הכריזו הרשויות בסעודיה כי החל מיוני הקרוב, נשים יורשו לנהוג, ובכך סעודיה הפכה למדינה האחרונה בעולם המבטלת את האיסור על נשים לנהוג, זאת חלק מהמגמה שמקדם יורש העצר הנסיך מוחמד בן סלמאן.

תכניתו הכלכלית השאפתנית, "חזון 2030", אמורה לפתוח את החברה השמרנית, החיה על בסיס פירוש קיצוני של ההלכה האסלאמית, למעורבות גדולה יותר של נשים וכן לגוון את כלכלת הממלכה, המתבססת בעיקר על נפט. עם זאת, שוויון זכויות לנשים בממלכה עדיין רחוק מהעין. הפורום הכלכלי העולמי דרג ב-2016 את סעודיה במקום 141 מבין 144 מדינות ביחסה לנשים ונשים מחזיקות רק ב-13% מהמשרות במשק העבודה הסעודי.

לפי הנורמה המקובלת ברחבי המדינה, אסור לנשים לצאת מהבית ללא ליווי של בן משפחה. רק לפני ארבע שנים התירה סעודיה לנשים להשתתף בסוג כלשהו של בחירות ארציות – הבחירות לרשויות המקומיות. סרטון שהופץ רק לפני חודשיים בממלכה בו נראתה צעירה הלובשת חצאית הוביל למעצרה של הצעירה.

לרפורמות  של יורש העצר הצעיר בן ה-32 יש גם תגובות נגד. גורמים שמרניים זעמו בחודש שעבר על כך שנשים השתתפו בפעם הראשונה בחגיגות היום הלאומי באצטדיון המלך פאהד בריאד. "קודם נשים נוהגות, עכשיו באצטדיונים. מה הצעד הבא? מועדוני לילה?", תהה משתמש סעודי בטוויטר. דבריו מבטאים את ההפתעה מהקצב המואץ של הרפורמות בקרב ציבור נרחב של גברים בממלכה. גם מומחים מהמערב חוששים שחזון הפתיחות והמודרניזציה של נסיך הכתר עלול לגרור תגובת נגד מצד גורמים שמרנים בממלכה. "חרף ההצהרות, חשוב לזכור שאי אפשר להפוך תוך זמן קצר ארבעה עשורים של חשיבה שמרנית", נכתב בסקירה של מכון המחקר "קבוצת אירו-אסיה". "גורמים אולטרא-שמרנים ורדיקליים בממלכה עדיין מהווים סכנה".

יו"ר תנועת "שווים שונים", הפועלת לקידום שוויון מלא בין המינים, הילה שי וזאן, שלחה הבוקר (שלישי) מכתב חריף לנשיא פיפ"א בעקבות החלטת יורש העצר הסעודי. "החלטה זו היא לא פחות מיריקה בפרצופם של כל אלו השואפים לקידום שוויון זכויות מלא בין כלל בני האדם ועל אחת כמה וכמה בין גברים לנשים" כתבה וזאן, "צר לנו לשמוע כי ארגונכם מולך שולל אחר הצהרות ריקות מתוכן המדגישות יותר מכל עד כמה קשה הוא מצבן של הנשים בסעודיה. כפי שאתם בוודאי יודעים, הפגיעה בזכויות ומעמד הנשים בסעודיה לא מסתיים באצטדיוני הכדורגל – הממלכה ממשיכה לשמר מצב קשה של אפליה הדורסת את זכויות הנשים ומביאה לבידודן ומידורן מהמרחב הציבורי".