במשך חמישה ימים נאלצו כ-800 אלף בתים בקליפורניה, יחד עם מוסדות ממשל ובריאות, לחיות ללא חשמל. הסיבה: השבתה יזומה, חסרת תקדים ושנויה במחלוקת של החברה הפרטית PG&E, המפעילה חלק גדול מרשת החשמל במדינה, במטרה לתקן ליקויי שהצטברו במשך שנים בקווי המתח הגבוה ולגזום צמחייה הסמוכה להם. בחברה בחרו בצעד הקיצוני כדי למנוע חזרה על אירועי העבר, בהן פרצו שריפות ענק עקב תחזוקה לקויה של רשת החשמל. במקביל, שריפת ענק במדינה גרמה לסגירת דרכים ראשיות ליד העיר לוס אנג'לס.

ההשבתה היזומה הסתיימה בהדרגה אתמול (שבת) בבוקר,  ועד כה עד כה לא דווח על אבידות בנפש שנגרמו באופן מובהק בעקבותיה. בסמוך לשעה 6:00 בבוקר ביום שבת הודיעה חברת PG&E על השבת החשמל ל97% מלקוחותיה, ולפי הסן פרנסיסקו כרוניקל, בשעה 10 כבר 99% מהלקוחות חוברו מחדש.

לפי ה'כרוניקל', בתחילת החודש דווח כי החברה עמדה רק ב31% מיעדי הגיזום שלה לשנה זו, וזוהי הסיבה המרכזית לכך שהחברה החליטה על הצעד הקיצוני ומעורר המחלוקת. החברה ניתקה את אספקת החשמל לחמישה ימים, בכדי להשלים סריקות לאורך כל רשת החשמל שבבעלותה ולזהות כל מפגע שעלול לגרום לדליקה. עם זאת, הפסקת חשמל כה ממושכת, כולל באזורים מאוכלסים בצפיפות, גורמת לנזק עצום – סגירת תשתיות כמו מנהרות וחלק מהגשרים, יצירת עומס רב על מערכת חירום בבתי חולים, קלקול כמות עצומה של מזון שמאוכסן בקירור, חוסר יכולת להטעין רכבים חשמליים ונזקים כלכליים גדולים לעסקים וליחידים

חברת PG&E פועלת כיום במצב של פשיטת רגל, בשל פיצויי העתק שחויבה לשלם בגין נזקי שרפות קודמות, שנוצרו כתוצאה מאחזקה לקויה של הרשת. מדובר בעיקר בהיעדר גיזום של עצים בקרבת עמודי החשמל ומתקנים אחרים של החברה. הכשלים המתמשכים של החברה בתחום התחזוקה והרוחות המהירות והיבשות שנשבו בימים האחרונים הציבו ברירה איומה: או השבתת החשמל, או סיכון גבוה לשרפות ענק. עם זאת, השיקול שגרם לחברה להשבית את הרשת היה עסקי לחלוטין: תקדימי הפיצויים שחויבה לשלם בשרפות קודמות. הפסקת חשמל בהיקף כזה היא עדיין חסרת תקדים.

חיים בעלטה

כתוצאה מההשבתה חוו מאות אלפי מתושבי קליפורניה חיים בעלטה. האירוע יוצא הדופן כונה "אפוקליפסת החשמל" (#Powerpocalipse) והוא הגדול מסוגו בהיסטוריה של המדינה. לפי הודעת החברה, אספקת החשמל מחודשת רק באזורים שרשת החשמל בהם נסרקה והנזקים שנגרמו לה תוקנו. ירידת מהירות הרוח ביממה האחרונה האיצה את חידוש האספקה.

הפנלים הסולריים לא עזרו

למרות הפוטנציאל באנרגיות מתחדשות כמו אנרגיית השמש כחלופה לחשמל המיוצר ברובו על ידי גז ופחם, רוב הלקוחות שרכשו מערכת פאנלים סולריים לא יכלו להשתמש בהם במהלך הפסקת החשמל. זאת, מכיוון שהם חיברו אותם לרשת עצמה, כך שהם לא מסוגלים לספק חשמל לבית בזמן הפסקת חשמל. רק מיעוט מקרבם שרכש גם מערכת סוללות ביתית נהנה ממערכת חשמל העמידה להפסקות חשמל, ביחס לאיכות ולהספק של הסוללה שרכש. הוספת עלות של סוללה למערכת סולרית, או של ממירים מיוחדים המאפשרים לפחות את ניצול החשמל בשעות האור בזמן השבתת רשת, מפחיתה את הכדאיות הכלכלית של הרכישה, משום שמחירי הסוללות הביתיות עדיין גבוהים יחסית לעלויות הפנלים, כמו גם עלות ממירי חשמל נוספים. גם בעלי כלי רכב חשמליים לא יכלו לנצל את הסוללה הקיימת ברכב לצורך אספקת חשמל ביתית ללא ציוד המרה מיוחד.

סכנת השריפות היא ממשית

השילוב בין היובש לרוחות חזקות אכן גורם לשריפות. במהלך יום שישי פרצה שריפה משמעותית בקרבת העיר לוס אנג'לס בקליפורניה, באזור שלא הושבתה בו אספקת החשמל. הדליקה פרצה בסאדל רידג', והיא גרמה לסגירת הדרכים הראשיות רבות ללוס אנג'לס. לפי רשת CBS, חלפו שניות בלבד מדליקה בעץ אחד עד שהאש התפשטה ברחבי הגבעה כולה.

חברה עם היסטוריה מבישה

לחברת PG&E יש היסטוריה קשה של גרימת אסונות, ביניהם זיהום המים שנגרם במשך עשרות שנים בעיר הינקלי בקפליפורניה בחומר כרומיום 6, והוביל לתביעת ענק תקדימית בשנת 1987 שבגינה נדרשה החברה לשלם 330 מליון דולר פיצויים – פרשה שהונצחה בסרט 'ארין ברוקוביץ" בכיכובה של ג'וליה רוברטס. בשנת 1997 החברה הורשעה ב739 מקרים קודמים של הזנחת תחזוקת הרשת, שגרמו, בין השאר, ל"דליקת סיירה" בשנת 1994.

בשנת 2010 התפוצץ צינור גז של החברה בנקודה שעוברת מתחת לאיזור מאוכלס. הפיצוץ גרם ל-8 הרוגים ול-60 פצועים ולהריסת כ-100 בתי מגורים. ועדת החקירה לגבי הפיצוץ מצאה, שהצינור לא עמד אפילו בסטנדרטים הבטיחותיים של שנת 1956, אז הונח. סך הפיצויים והקנסות בגין הפיצוץ עמד על כ-2 מיליארד דולר.

בשנתיים האחרונות הואשמה PG&E באחריות לכארבעים שריפות גדולות בקליפורניה, מתוך כ-315 שריפות גדולות בסך הכל, בשל תחזוקה לקויה של רשת החשמל של החברה. הגדולה בהן, בנובמבר 2018, היתה הגדולה בתולדות קליפורניה, ובעקבותיה נחרבה כליל העיירה פרדייס. בשרפה זו נהרגו 85 אזרחים ואדם אחד עדיין מוגדר נעדר, לצד הריסת קרוב ל-20,000 מבנים. החקירה לגבי השרפה הזו עדיין לא הסתיימה, אך החברה דיווחה דיווחים סותרים לגבי המידע שהיה לה על השרפה סמוך למועד פריצתה, ואחריותה עדיין לא נקבעה באופן סופי.

מסוק כיבוי מכבה את שריפה בדרום קליפורניה 7 בדצמבר (צילום: AP Photo/Gregory Bull)

השופט הבוחן של החברה, וויליאם אלסופ, קבע כי החברה שילמה 4.5 מיליארד דולר לבעלי המניות כדיבידנדים, מבלי להשקיע מספיק בפעולות תחזוקה של רשת החשמל. החלטת השופט אמורה למנוע חלוקת דיבידנדים בעתיד, אחרי שיקום החברה, ללא קביעה ברורה כי החברה מתחזקת כנדרש את רשת החשמל.

לתרום לפוליטיקאים ולוביסטים, בלי לשלם מסים

לאחר ההרשעה באחריות לפיצוץ צינור הגז בשנת 2010 ובשל הפרעה לחקירה, והרשעות בשרפות שגרמו ל-107 הרוגים, אימצו ב-PG&E אסטרטגיה חדשה: השקעות מסיביות בקשרים פוליטיים. מאז שנת 2016 תרמה החברה כ-4 מליון דולר לקמפיינים של פוליטיקאים, שכללו את רוב הפוליטיקאים המכהנים בקליפורניה, כולל 200 אלף דולר למושל גאווין ניוסום. תחקיר משנת 2011 באתר אינטרנשיונל ביזנס טיימס חשף כי החברה שילמה כמעט 79 מליון דולר ללוביסטים בשלוש השנים הקודמות, כאשר במקביל, החברה לא שילמה מס הכנסה ואף זכתה ליצירת נכסי מס לקיזוז בעתיד, תוך שהיא מרוויחה 4.8 מיליארד דולר. "תאגיד לא יכול ללכת לכלא", אמר השופט אלסופ.

הרקע לשריפות: משבר האקלים ופעילות האדם

באופן טבעי, שרפות יער בקליפורניה הן תופעת טבע מוכרת, מוגבלת בהיקפה, שטבועים בה מנגנוני ריסון – השרפה מכלה צמחיה נמוכה ויוצרת "שטח מת" בין עצים גדולים ועמידים יותר. כריתה מסיבית של עצים גדולים ע"י האדם ב-200 שנים האחרונות גרמו לשינוי הרכב העצים ביערות לעצים נמוכים יותר וצפופים יותר, באופן שהקשה על השרפות להיכבות מעצמן. כמו כן, פריסת רשת החשמל ומגורי אדם בקרבת יערות מהסוג החדש הגבירו את הסיכון לשרפות גדולות יותר. התגברות השרפות דווקא בשנים האחרונות קשורה גם בתופעת ההקצנה במזג האוויר: יותר מקרים של רוחות בשילוב יובש ממושך מגבירים את הסיכון להצתת שריפות.

על פי מאמר בנשיונל ג'יאוגרפיק, השריפות בקליפורניה גדלות בהיקפן בשל ההתחממות הגלובלית, שגדלה בקליפורניה בצורה חדה יותר מהממוצע העולמי, בייחוד בקיץ. עליית טמפרטורה מייבשת יותר את הצמחייה ומפחיתה את עמידותה לאש, ורוחות מהירות של אוויר יבש יותר גורמות לתאוצה בהפצת האש לאחר שהדליקה התחילה.

האם זה אחראי להפקיד תשתיות קריטיות בידיים פרטיות?

למרות מאמצי הרגולציה, ארה"ב רוויה במקרים בהם מודל החברה העסקית, הפועלת למטרות רווח בלבד, אפשר או עודד מנהלים ובעלים לסכן את הציבור בעבור רווח כספי תוך ניצול פרצות בחוק, או תוך זיוף שלו. בראשית המאה התפוצה פרשת אנרון, אשר זייפה דו"חות כספיים, נמנעה מהשקעות נדרשות כדי לנפח את מחירי החשמל וגרמה לעלטה גדולה בקליפורניה. גם ההשפעה של PG&E על מחוקקים בקליפורניה מסמנת נתיב מדאיג של תחזוקה לקויה, התחמקות מתשלום מסים, 'שימון' מחוקקים והפקרת האזרחים תוך העברת הון גדולה לבעלי המניות, במחיר חיי אדם.

מה מצב משק החשמל בישראל?

הפרטת ייצור החשמל בישראל נעשתה עד כה בתנאים מיטיבים במיוחד לבעלי ההון הפרטי, רק בכדי להחליש את חברת החשמל הציבורית. מעבר לרווחים הגבוהים של יצרני החשמל הפרטיים עד כה, רשות החשמל קבעה כי היצרנים נקטו בטקטיקות מפוקפקות של סטיות בהיקף ייצור החשמל, בכדי לזכות בתשלומים גבוהים יותר. מקורות במשק האנרגיה מסרו ל'דבר' כי היצרנים הפרטיים נוקטים בשיטות נוספות בכדי לזכות בתשלומי זמינות גבוהים יותר, לעתים תוך הצהרה על זמינות שאינה קיימת בפועל, כלומר, כשיצרן מצהיר על זמינות גם כאשר אין לרשותו אספקת גז זמינה.

העשרת בעלי התחנות נעשית בתמיכת המדינה, אשר הוזילה להם את רכש הגז במסגרת מתווה הגז משנת 2015 והן באישור הקמת תחנות כח מעבר לנדרש על פי 'יחס הרזרבה', הקובע מהו כושר הייצור הכולל הנדרש במשק החשמל. להערכת מבקר המדינה, מדיניות זו מונעת מחסור בחשמל, אך מייקרת את החשמל במאות מליוני שקלים בשנה לצרכנים.

הרפורמה בחברת החשמל משאירה בידי חברת החשמל כ-40% מייצור החשמל וכן מונופול על רשת ההולכה והחלוקה. גם בחברת החשמל הישראלית נרשמו ירידות בהשקעות. דו"ח של משרד האנרגיה בעקבות נזקי הסופה בשנת 2015, חשף הידרדרות מצטברת בתקציבים המוקצים לתחזוקת רשת החשמל.בחברת החשמל התלוננו אז על סרבול רגולטורי, המקשה על החברה לבצע גיזומים וכריתת עצים, אשר מסכנים את עמידות הרשת במזג אוויר קשה.

הוצאה על תחזוקת רשת החשמל. מתוך: דו״ח הצוות לבדיקת היערכות והתנהלות חברת החשמל באירועי הפסקות החשמל. גרפיקה: דבר ראשון.

 

עם זאת, לפי מקורות במשק החשמל, הירידה בהשקעות הייתה חלק מטקטיקה של מאבק בין המדינה לחברה, כך שבחברה תיעדפו הורדת חובות על פני השקעות ברשת, מה שהקשה על חיבור תחנות כח חדשות בשל היעדר קיבולת הולכה פנויה.מאז, ברשות החשמל שינו את אופן הפיקוח על החברה, כך שהיא תוכל לקבל תשלומים על השקעות ברשת רק לאחר הוכחת ביצוע ולא מראש.

לאחר ההסכמה על הרפורמה בחברה, נסללה הדרך ליצירת תכנית השקעות חדשה ברשת, אשר כוללת גם השקעות בהרחבתה וגם בשיפור התחזוקה שלה. ככלל, עד כה, החשמל בישראל מסופק באיכות גבוהה יחסית, ושיעור נמוך של הפסקות חשמל, אשר זמן ביצוע התיקון שלהן נמוך גם הוא.

הרפורמה האחרונה בחברת החשמל שמרה על הולכת החשמל כמונופול לאומי, כך שאין יצרן פרטי בודד בישראל, אשר מסוגל לגרום לעלטה מקיפה בדומה לחברת אנרון או PG&E. עם זאת, רוב משק האנרגיה בישראל תלוי במאגרי הגז, אשר מהווים מונופול פרטי, בראשות קבוצת דלק של יצחק תשובה וחברת נובל אנרג'י האמריקאית, אשר כבר הפגינו את יכולתן לרתום את ממשלת ישראל לטובת האינטרסים שלהן. הישגן העיקרי הוא מתווה הגז משנת 2015, המתיר להן לחרוג מחמישה חוקים שונים, מבלי לפגוע בחוזה היקר במשק בין מאגר תמר לבין חברת החשמל.