שמונה הטניסאיות המובילות בעולם התכנסו אתמול (ראשון) בסינגפור לאליפות סבב ה-WTA (הסבב העולמי לנשים), הטורניר החשוב ביותר בטניס הנשים. בין השאר צפויות להשתתף במעמד היוקרתי אלופת הטורניר משנה שעברה קרוליין ווזניאקי הדנית, אנג'ליק קרבר הגרמניה,נאומי אוסקה היפנית, פטרה קביטובה הצ'כית (שחזרה לצמרת אחרי שנפצעה במהלך שוד אלים) וכמובן אלינה סביטולינה מאוקראינה – הטניסאית היהודייה הטובה בעולם כיום.

סביטולינה בת ה-24 מדורגת כיום במקום השישי בעולם ונחשבת לאחת מהכוכבות העולות בענף, כשמאחוריה זכיות ב-12 טורנירים בסבב ה-WTA. השיא היה זכייתה בשלושה טורנירים יוקרתיים ב-2017: בדובאי, רומא וטורונטו. רצף הזכויות המרשים הביא את סביטולינה לדירוג השיא שלה, המקום השלישי בעולם. השנה היא שחזרה את הזכייה בטורניר רומא והעפילה, זו השנה השנייה ברציפות, לאליפות הסבב.

סביטולינה נולדה בעיר אודסה לזוג הורים שעסקו באופן מקצועני בספורט. אביה מיכאל הוא מתאבק בעברו ואימה אולינה, הייתה חתירה. אחיה הגדול היה גם הוא טניסאי, אך לא הצליח להגיע לרמות הגבוהות ביותר ופרש. כבר מגיל 4, הייתה אלינה מלווה את אחיה בן ה-13 למגרש הטניס, וכשהעביר שעות באימונים מול הקיר בבית, הייתה אלינה רצה אחרי הכדורים שעפו ומחזירה לו אותם. מבחינתה, זה היה משחק ילדות מהנה שחיבר בינה ובין אחיה.

בראיון שהעניקה בשנה שעברה לתחנה האוקראינית של רדיו אירופה החופשית, סיפרה סביטולינה כי "בגלל שאחי היה שחקן טניס, הורי תמיד הקדישו לו יותר תשומת לב, ורציתי למשוך את תשומת לבם אליי ולשנות את יחסו של אבי כלפיי. ידעתי שההורים שלי יהיו מרוצים אם גם אני אשחק טניס".

"בשבילי, כילדה הקטנה של הבית, תשומת הלב של ההורים הייתה חשובה מאוד" הסבירה, "וניסיתי להתאמן כמה שיותר כדי להיות טובה יותר, כך שהורי יקדישו לי יותר תשומת לב. היה לי קשה מאוד. הייתי צריכה להתאמן כל הזמן. בבוקר הייתי מתחילה להתאמן בשעה חמש, בשמונה הייתי כבר צריכה להגיע לבית הספר. ואחרי יום הלימודים מתחיל אימון חדש. וכך כל יום. היה לי כל מיני ניצחונות קטנים. זכיתי בתחרויות קטנות. תמיד הייתה לי מוטיבציה להצליח, להמשיך להתפתח ולנצח".

תהליך ההפרטה האגרסיבי שעברה אוקראינה אחרי פירוק ברית המועצות הביא להתרסקות כלכלית מהירה. המהלכים הכלכליים שהוביל ליאוניד קרבצ'וק, הנשיא הראשון של אוקראינה, היו מושחתים עד היסוד וחסרי שקיפות. כתוצאה, התעשייה המקומית, שהייתה מאוד חזקה ויציבה בתקופה הסובייטית, ספגה מכה קשה ממנה התקשתה להתאושש. כדי להתאושש מהמשבר, הבנק הלאומי של אוקראינה החל להדפיס כסף בכמויות גדולות. מדיניות הרסנית זו הובילה להיפר-אינפלציה שהגיעה לאלפי אחוזים במהלך שנות השיא של העוני באוקראינה, האינפלציה גדלה מיום ליום. מקומות עבודה רבים נסגרו והאזרחים התקשו לגמור את החודש.

לאור המצב הכלכלי הקשה במדינה, התקשו הוריה של סביטולינה להמשיך לממן את קריירת הטניס שלה ולעמוד בעלויות שנדרשו כדי לרשום אותה לתחרויות. הממשלה, כמובן, לא עזרה במימון ספורטאיות מצטיינות והקריירה המבטיחה עמדה לרדת לטמיון. למזלה, במהלך תחרות עד גיל 12 צפה בה איש עסקים מקומי בשם יורי סאפרונוב, אשר התלהב הכישרון הצעיר, שהחליט להציע את עצמו כספונסר ראשי.

"כשהתחלתי לתמוך באלינה, החברים שלי צחקו, משכו בכתפיים ואמרו 'בשביל מה להשקיע בזה כסף'" סיפר סאפרונוב, "כאן אתה לא יכול מיד לראות את התוצאה ההשקעה – זה פרויקט לטווח ארוך והסיכונים הם ענקיים. התוצאה עשויה להיות אחרי שבע או שמונה שנים של אימון האתלט הצעיר. אני בדרך כלל חושב שזה כמו סטארט-אפ. אתה צריך להשקיע בעשרה שחקנים, אולי אחד או מקסימום שניים ,יחזירו בהמשך את ההשקעה".

סביטולינה בת ה-13 וסאפרונוב חתמו על הסכם לשבע שנים, שהוארך בהמשך לחמש שנים נוספות. "זה לא חוזה עסקי, אלא צדקה" אמר איש העסקים, "אני באמת רוצה להראות שלאוקראינה יש את המאמנים ושאוקראינה יכולה לגדול שחקן טניס בכיר שיתברג בעשירייה הראשונה בעולם". חשוב להסביר שלמרות שהכלכלה האוקראינית התייצבה יחסית בשנות האלפיים, המדינה כמעט ולא משקיעה בטניסאים המקומיים ומעדיפה לגלות אותם בגיל צעיר יחסית ולשלוח אותם להתאמן באקדמיות טניס יוקרתית בארה"ב או באירופה.

בעזרת הכסף של סאפרונוב, זכתה סביטולינה לראשונה במעטפת מקצועית מלאה קידמה אותה לרמות הגבוהות ביותר. בגיל 15 היא זכתה בטורניר הרולאן גארוס לנערות, ובגיל 17 היא הגיעה לגמר טורניר וימבלדון לנערות. א

את צעדיה הראשונים כבוגרת עשתה כבר ב-2010, אך הפריצה לקדמת הבמה הגיעה רק ב-2013 עם זכייה ראשונה בטורניר באקו, חלק מסבב ה-WTA. בגמר, אגב, גברה סביטולינה על הישראלית שחר פאר.

סביטולינה טוענת שאחרי שהרשימה בסבב הנערות הוצע לה סכום כסף גדול כדי לעבור לייצג מדינה אחרת. למרות שלא נקבה שם המדינה, מדובר ככל הנראה בישראל, בשל שורשיה היהודים. סביטולינה טוענת שסירבה להצעה הנדיבה, ושהיא אוהבת את מדינתה ושמחה לייצג אותה.

במהלך טורניר ה-US OPEN סביטולינה הסתבכה בעקבות דעותיה הפוליטיות הפטריוטיות, כאשר סרבה להתראיין לכלי תקשורת רוסים. בתקשורת הרוסית הגיבו בתוקפנות לבחירה לערב ספורט ופוליטיקה, אך באוקראינה כמובן התקבלה באהדה, מתוך הבנה שאי אפשר להתעלם מהמעורבות הצבאית של כוחות הצבא הרוסי במזרח אוקראינה וכיבוש חצי האי קרים.

במקביל לקריירה על המגרש. סביטולינה מנסה להגשים את חלום חייה ולהקים אקדמית טניס לאומית בעיר חרקוב. "ברוב המדינות הגדולות בעולם יש אקדמיות טניס לילדים. מרכזי טניס המעניקים לשחקנים הצעירים את האפשרות לראות את העולם, לקחת חלק בטורנירים בינלאומיים ולתת את ההזדמנות לראות את השחקנים הטובים ביותר" אמרה, "כמובן שאני רוצה שתהיה אקדמיה כזאת גם באוקראינה, אבל קשה ליישם את זה כי אין לנו משקיעים שיהיו מעוניינים להקים אותה. יש לי פרויקט. אני חולמת להקים מרכז לילדים, אבל זה יתממש, כנראה, רק בעוד חמש שנים".

למרות היכולת הטובה בשנתיים האחרונות, סביטולינה עדיין מתקשה להרשים על הבמה המרכזית. בטורנירי הגראנד סלאם היא העפילה עד כה רק שלוש פעמים לרבע הגמר, שם היא נעצרה. השנה היא העפילה לרבע גמר אליפות אוסטרליה הפתוחה, אז הודחה באופן מפתיע על ידי אליס מרטנס הבלגית. בטורניר שנפתח יום בסינגפור היא תנסה לעשות עוד קפיצת מדרגה ולהפוך, אולי, לאוקראינית וליהודיה הראשונה שזוכה בטורניר היוקרתי.